Top secret rosies I: aquellas programadoras del ENIAC olvidadas

Las Top Secret Rosies

Nueva entrada en nuestro blog, la primera de la serie Top Secret Rosies, esta vez dedicada a las 6 mujeres que se encargaron de la programación del ENIAC y de cambiar el rumbo de la humanidad con su trabajo. Y todo comienza en 1942, en plena II Guerra Mundial, cuando las mujeres eran subestimadas y al final su alianza con las computadoras terminarían fructificando para dar paso a la era de la informática moderna.

Tras el bombardeo de Pearl Harbor por parte de los japoneses, EE.UU. comenzó a reclutar a mujeres que supieran matemáticas. Y ellas terminarían programando la segunda computadora digital, el ENIAC (Electronic Numerical Integrator And Computer), ya que la primera computadora digital surgió en Europa gracias a los trabajos de Konrad Zuse y su serie de computadoras Zx.

A la izquierda vemos a Betty Snyder Holberton y a la derecha a Betty Jean Jennings Bartik

El ENIAC era una computadora con 17.468 tubos de vacío (cuya vida media era unas 3000 horas y cada 10 min se debia reemplazar uno), junto a 7200 diodos de cristal, 1500 conmutadores, 10.000 condensadores, 70.000 resistencias y 5 millones de soldaduras. Toda esta mole electrónica disipaba una temperaturade 50ºC, consumía 160KW y tenían un peso total de 27 toneladas distribuidos por 167 metros cuadrados. Y todo ello era capaz de procesar 5.000 sumas y 300 multiplicaciones por segundo. Unas cifras de cálculo que se destinaron a los calculos para las trayectorias de proyectiles en la guerra, cálculos para la bomba de hidrógeno y otros cálculos industriales y militares de la época…

Las programadoras se dedicaban a realizar conexiones de cables en unos 6000 terminales de conexión que tenía la máquina para su programación . Y gracias a este trabajo y dedicación, aparecerían en algunos libros de programación, e incluidas en 1997 en el Women In Technology International Hall of Fame, así como ser las protagonistas de algunas películas documentales como The top secret rosies. Pero a pesar de ello, no han sido reconocidas como merecen al ser de las primeras programadoras de la historia, junto a Ada Lovelace.

A la izquierda vemos a Ruth Lichterman Teitelbaum y a la derecha Marlyn Wescoff Meltzer

¿Pero quiénes fueron? Pongamos nombres a estas pioneras:

  1. Betty Snyder Holberton: realmente Betty fue una periodista titulada, pero autodidácta en el ámbito de las matemáticas y física. Su gran disposición e inteligencia la llevarían a trasformarse en una de las programadoras del ENIAC. Más tarde también haría aportes para la concepción del lenguaje de programación COBOL y Fortran junto a Grace Murray Hopper. Entre sus contribuciones también se puede destacar el desarrollo del primer sistema de programación generativo para el UNIVAC y el primer paquete de análisis estádístico usado para el censo de EE.UU.
  2. Jean Jennings Bartik: provenía de una familia campesina de Missouri. Betty luchó para salir de la dura vida dedicada a la agricultura y accedió a la educación superior gracias a un préstamo de 400$ que pediría a su tía. Estudiaría matemáticas y se graduaría en Filadelfia donde se uniría a Doris, Shirley y Marlyn, así como conseguir un doctorado en ciencias. Gracias a ello conseguiría convertirse en una de las primeras programadoras del ENIAC. Tras la trayectoria con el ENIAC, Marlyn continuaría trabajando en otras máquinas como el BINAC y UNIVAC I. Por todo ello fue honorada con el premio Computer History Museum en 2008, junto con Linus Torvalds (creador de Linux) y Robert Metcalfe (coinventor de Ethernet).
  3. Kathleen McNulty Mauchly: de origen irlandés, estudió matemáticas y negocios, mientras que los conocimientos de programación los adquirió de forma totalmente autodidacta.
  4. Marlyn Wescoff Meltzer: consiguió una licenciatura en la Universidad de Temple, para luego terminar dedicándose a las máquinas comerciales. Pero un amigo le comentó en verano del 42 que un profesor de la Universidad de Pennsylvania estaba entrevistando a mujeres para hacer cálculos meteorológicos, asistiendo a la entrevista para terminar bajo la dirección del Dr. John W. Muchly (uno de los creadores del ENIAC junto a John Presper Eckert ) y su esposa Maria.
  5. Ruth Lichterman Teitelbaum:   se graduó en matemáticas en Hunter College y reclutada por Moore School of Engineering para realizar cálculos de trayectorias balísticas formando parte de las mujeres a las que llamarían *”computadoras” por su trabajo. El ejercito decidiría financiar el proyecto del ENIAC y junto con Marlyn Meltzer seía una de las integrantes del área espacial del proyecto. A pesar de su labor dentro de los principios de la computación,a Ruth no se le daría demasiado crédito como al resto de sus compañeras, pero finalmente sería incluida en el Women in Technology International Hall of Fame junto a las otras 5, aunque en 1997 ella ya había fallecido, su marido aceptó el premio por ella…
  6. Frances Bilas Spence: hija de un ingeniero de Filadelfia y una maestra, Frances cursó matemáticas en la Universidad de Temple donde conseguiría una beca Chestnut Hill Collage. Allí conocería a Kathleen con quien luego compartiría destino trabajando en el ENIAC. Poco tiempo después terminaría renunciando a su puesto para dedicarse a formar una familia, junto con Homer Spence con quien tendría tres hijos.
Kathleen McNulty Mauchly a la izquierda y Frances Bilas Spence a la derecha.

*Nota: existen algunos documentales interesantes como The Computers dedicado a estas mujeres, que sería el primero de una serie de tres completada con The Coders y The Future Maker.

En la próxima entrega de Top Secret Rosies continuaremos con las mellizas Doris y Shirley

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