La chispa de Elisabeth Christina von Linné

tropaeolum majus

Durante algún tiempo tuve la idea de dar más protagonismo a las mujeres que la ciencia podría haber olvidado, para mostrarles a las jóvenes que la ciencia siempre ha sido un lugar donde las mujeres han estado presentes. Tal vez no con tanta frecuencia como los hombres, después de todo no era generalmente aceptado, pero están ahí si se mira. Algunas mujeres dejaron una huella en la historia incluso cuando la sociedad estuvo en contra de ellas. Tal vez fueron esposas o hijas de científicos y eruditos, tal vez solo se mantuvieron firmes, insistiendo en hacer lo que amaban a pesar de la oposición.

Me resultó difícil decidir qué mente brillante iba a elegir para comenzar, pero después de algunas investigaciones descubrí, para mi alegre sorpresa, que la propia hija de mi ídolo Carl Linnaeus había dejado huella en la historia. Pequeña, tal vez no tan relevante, pero no pude evitar amarla al instante. Como bióloga, llevando un nombre en honor al mismo Linneo, sentí que era mi deber presentar a Elisabeth Christina von Linné a cualquiera a quien le importe lo suficiente como para darse cuenta de ella.

Pequeños flashes crepusculares

Un día, en el verano de 1762, Elisabeth Christina observó algo interesante. Estaba sentada en el jardín de su padre en Hammarby, al norte de Uppsala, y vio que las flores de capuchina de color rojo anaranjado (Tropaeolum majus) parecían emitir pequeños relámpagos en el crepúsculo. Unos días más tarde le mostró a su padre su descubrimiento. Nunca había escuchado o visto a nadie hablar sobre él y la animó a escribir sus observaciones y enviarlas a un periódico científico activo en ese momento, ya que él no tenía tiempo.

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E. C. von Linné

Cabe señalar que como mujer no tenía ninguna educación formal, pero sí desarrolló un interés por botánica que su padre apoyaba. Elisabeth Christina propuso algunas teorías sobre qué podría causar los destellos del crepúsculo. Supuso que podría tener que ver con algo invisible que se refleja en las hojas de la flor y algo relacionado con los ojos, ya que era más fácil ver los destellos si movía la cabeza que si solo las miraba fijamente. Al final, ella concluyó que probablemente debería ser estudiado en profundidad por alguien mejor entrenado que ella.

El escritor y naturalista alemán, Johann Wolfgang von Goethe, estaba fascinado por el misterio y lo llamó Das Elisabeth Linné-Phänomen, el Fenómeno de Elizabeth Linnaeus. El enigma de las flores finalmente fue resuelto por el profesor alemán F.A.W. Thomas, en un artículo publicado en 1914, donde estableció que el fenómeno era de hecho óptico, un resultado de la forma en que nuestros ojos perciben los colores de las flores en el crepúsculo. En pocas palabras, tenemos células cono y células bastón en nuestros ojos. Las células cónicas nos hacen ver el color, y las células bastón nos hacen ver la intensidad de la luz. Cuando está oscuro, vemos principalmente con las células bastón en nuestros ojos, por lo que en una luz tenue como durante el crepúsculo, el rojo en las flores reacciona con las células del cono enviando una señal al cerebro que se registra como un flash.

No todas las mujeres, o los hombres para este caso, importan mucho en la historia pero es bueno saber que incluso una cosa tan pequeña como sentarse en el jardín de la casa de tu familia mirando las flores puede llevar a algo especial. La curiosidad lo es todo. Mira el mundo y tal vez se refleje en ti. Eso es lo que creo que se puede aprender del pequeño descubrimiento de Elisabeth Christina para la ciencia.

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